“我们用不同的颜色来标识学生的口语水平,比如这里,当学生读完一段之后,网页会智能识别出黄色部分为完美发音,蓝色部分就是发音较差还需努力。”邹斌博士解释着基于西浦重点项目建设专项项目,自己跟英语语言中心的教师团队正在研发的学术英语人工智能自动评分系统EAP Talk:“这个系统可以精确识别到每句话中每一个单词的发音、语法等口语中常见的问题。”

邹斌博士,来自西交利物浦大学人文社科学院应用语言学系,也是该学术英语人工智能自动评分系统的创始人。近日,他发表的一篇关于人工智能促进外语学习的研究论文被选入了施普林格·自然(Springer Nature)的“中国作者年度高影响力研究特辑”。


受到2019年年末新冠疫情的影响以及多年学术英语教学经历中的体悟,邹博士意识到,学术英语的教学不能依然停留在最原始的课堂教学阶段,应该即刻推动课后的训练与辅导,线上与线下相结合的英语学习模式。疫情期间,他受邀在由剑桥大学出版社、英国文化委员会、尼泊尔TESOL大会等多个组织举办的线上会议上介绍了人工智能在今后英语教学中不可或缺的作用。

“这是个24小时待命的英语学习老师”

EAP Talk,作为基于人工智能技术的大学学术英语口语练习自动评估系统,是通过大数据、语音输入、语音识别、语音合成、自然语言处理及语音评测等技术研发而成。

邹博士表示,根据自己的教学经验,学术英语学习即便是小班化小学,授课时间的限制下也难以对每一个学生进行精准的一对一辅导。“学生的练习需求非常庞大,这样的需求集中存在于考试周,雅思考试前后,以及刚踏入校门口语水平依然参差不齐的大一新生身上。”

“这个系统旨在为像西浦这样中外合作大学和国内其他正在面临英语教育改革的大学学生提供口语演讲自主学习和训练的机会,学生可以在课上和课下运用人工智能技术在计算机或手机上进行口语演讲训练。”

EAP Talk的存在填补了在课后老师这一角色缺失的情况。通过技术手段点对点,一对一的练习,为学生提供智能反馈,形成一个专属的个人辅导系统。

“我的理想是将其做成一个为学生24小时待命的英语学习老师,学生可以随时随地进行练习。通过智能评分系统的反馈,查找自己口语演讲中的不足,不断提高口语技能。”邹博士表示。

EAP Talk主页面

“它的定位是全方位和国内首创”

邹博士认为,尽管课堂英语教学中的互动与感情交流是英语学习中必不可少的一环,但是笼统式学习模式依然存在不可忽视的漏洞。而EAP Talk可以以辅助的方式去填补这些线下教学中的空缺。

“以课堂上的交互式练习为例,尽管老师或是同学之间会互相进行评分,但未必会有非常精确地点评,指出某句话某个单词中的发音误差。这种类型的重复练习未必能够达到最好的效果,但是EAP Talk可以精确地指出哪个方面存在不足。”邹博士说。

譬如, EAP Talk不仅可以从最简单的发音角度切入为学生的某一段朗读演讲进行点评,也会延申到口语的流利程度,吐词节奏,组句中的语法问题以及演讲内容是否多样化是否结构清晰等方方面面,为学生的演讲水平提供全方位地测评。

“通过扩大数据库样本,EAP Talk在帮助学生提高口语演讲水平的同时,从宏观上讲,也为行业内学术口语演讲拟定了标准。”邹博士指出。

“最开心得到了学生群体的认可”

EAP Talk尽管还在研发之中,但是网页端已经开始试运营,截至目前已拥有超过3000名用户。

“学生对于软件的整体反馈都非常积极,也非常认可。一方面是因为学生作为年轻群体,对于高科技接受度较高,软件技术也易于上手;另一方面,学生也非常认可EAP Talk的功能和辅助效果,也提到了很多我们预期以外的好处。”邹博士说。

一些学生向他表示,EAP Talk解决了人与人交流练习中可能存在的问题。譬如,即便同学互动式练习时发现对方口语中的不足,也可能会顾虑面子而不好意思正面指出问题所在。另外,当其中一方的口语水平弱于另一方时,受制于自身的口语水平,较弱的这一方未必可以提供正确的帮助。

同时,也有同学指出EAP Talk为较为内向,不敢用英语自由表达的同学提供了新的学习渠道。比起和同学或老师进行面对面的交流互动,与人工智能软件进行交流给很多学生减轻了社交压力。EAPTalk带来的更多自由空间帮助他们更好地提高了自己的口语水平。

“人工智能是辅助手段而不是唯一最终方式”

EAP Talk目前还处在研发的中期,相关配套软件测试、改进及研究都在有序进行着。邹博士表示中期相关测试结束后会更加完善EAP Talk的内容和评分标准,并将其推广触达更多用户群体。

人工智能概念图

“尽管现阶段人工智能软件已经在反复演练中提高了评分性能 ,但是其弊端也显而易见,譬如对发音的探测是否客观、评分系统全面覆盖口语测评要素与否都依赖于其数据库的丰富多样性。”

“更多的数据需要被继续录入,继续反复学习。” 邹博士说。

对于EAP Talk这一产品的未来,邹博士认为,即便可以完全覆盖所有数据,人工智能也不能完全取代课堂授课:“人与人之间交流时的情感是无法被软件所取代的。双方的肢体语言,面部表情和眼神交流都是人工智能产品不可复制的,却也同时是语言学习中不可或缺的一环。”

“人工智能软件终将只是学术英语学习的一种高效辅助手段,而不是唯一最终方式。”

后记

采访的最后,邹博士另外又分享了一个好消息。他参与创编的 EAP 学术期刊:International Journal of EAP: Research and
Practice第一期正式上线出版了(https://www.liverpooluniversitypress.co.uk/journals/issue/6107)。该期刊是开放性期刊,可以免费下载阅读。该期刊是由西浦赞助、西浦人文社科学院主办、由英国利物浦大学出版社出版。邹博士是创刊主编和联合主编。西浦应用语言系的魏日宁博士也是联合主编,一些来自西浦应用语言系和英语语言中心以及ILEAD的老师担任副主编和编委会成员。另外两位联合主编分别是中国学术英语研究会会长和英国学术英语研究会会长,其他副主编及编委会成员分别来自中国、英国、美国、澳大利亚、新西兰、日本、韩国及马拉西亚等国家。

(记者:姜影 编辑:寇博 图片提供:邹斌博士)

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